Buletin Cosmic nr. 30

06 March 2019

Sâmbătă dimineața, la ora 09:49:03 fix, de pe rampa LC-39A de la centrul spațial Kennedy a decolat o rachetă Falcon 9 cu o misiune cu totul specială. În vârful rachetei s-a aflat prima capsulă Dragon-2 sau Crew Dragon, proiectată de compania SpaceX pentru a transporta astronauți pe orbită. Nu au fost astronauți la bord vineri, doar un manechin dotat cu o mulțime de senzori și botezat Ripley, dar dacă misiunea se desfășoară fără incidente, în câteva luni Statele Unite vor lansa din nou astronauți, după o pauză de peste 2800 de zile.


În 8 iulie 2011, naveta spațială Atlantis a fost ultimul vehicul care a lansat astronauți americani în spațiu, după retragerea flotei de navete NASA fiind nevoită să cumpere locuri în capsula Soyuz pentru a ajunge pe Stația Spațială Internațională. Însă acest lucru se va schimba în curând, datorită programului de stimulare a sectorului privat pentru a veni cu soluții în ceea ce privește lansarea astronauților pe orbita terestră joasă.


Revenind la lansarea de sâmbătă, aceasta a decurs fără probleme și prima treaptă a rachetei Falcon 9 a revenit pe barja OCISLY din Atlantic. De obicei lansările capsulei Dragon se soldau cu recuperarea la sol a treptei primare, însă de această dată SpaceX a vrut să se asigure că are la bord combustibil suficient pentru a contracara orice problemă care ar fi putut apărea în timpul primei faze a zborului. Capsula a ajuns cu bine pe orbită și conul protector care a protejat sistemul de andocare în primele faze ale zborului s-a desfăcut, ceea ce însemna ca Dragon este gata pentru andocare. Capacul conului se va închide după decuplarea de Stația Spațială Internațională, pentru a proteja mecanismul de andocare la trecerea capsulei prin atmosferă, pentru că Dragon-2 urmează să fie refolosită.


Andocarea a avut loc duminică la prânz și a marcat o nouă premieră pentru SpaceX. Dacă până acum capsulele Dragon se apropiau de Stația Spațială Internațională și erau preluat de brațul robotic Canadarm2 al stației, care le plasa în sasul de andocare, Dragon2 este dotată cu un soft care îi permite să andocheze direct cu modulul american Harmony, fără intervenția echipajului și fără folosirea brațului robotic. Această procedură a fost contestată de partea rusă din motive de siguranță, dar după implementarea unor instrucțiuni suplimentare în soft pentru anularea andocării în cazul în care unii parametri nu erau conformi înainte de andocare, Roscosmos a acceptat andocarea directă a capsulei Dragon la stație și aceeași procedură va fi urmată și în misiunile viitoare. Andocarea s-a realizat la sasul IDA-2 cuplat la modulul Harmony, componentă lansată tot de o capsulă Dragon în 2016, după ce în 2015 o tentativă similară s-a încheiat cu explozia rachetei Falcon 9 la 139 de secunde după lansare.


Primul zbor Dragon-2 a fost practic un test al diverselor componente ale capsulei, de la sistemul de andocare la softul de la bord sau propulsie sau navigație. Următorul zbor orbital al unei astfel de capsule va avea loc peste câteva luni și va avea la bord un echipaj format din doi astronauți Bob Behnken și Douglas Hurley, ambi veterani, cu câte două zboruri cosmice la activ. Programat pentru această vară, este foarte probabil ca data să fie amânată spre iarnă sau chiar pentru 2020. Până atunci, luna viitoare SpaceX va testa sistemul de salvare al capsulei folosind motoarele SuperDraco incorporate în structura capsulei, care ar urma să salveze echipajul în cazul unei probleme în timpul lansării cu propulsorul Falcon 9 (așa cum s-a întâmplat în cazul lansării capsulei Soyuz MS-10 din octombrie 2018).


Dragon-2 va părăsi Stația Spațială Internațională vineri și va reveni în apele Oceanului Atlantic, testând astfel sistemul de reintrare în atmosferă și parașutele care vor frâna capsula înainte de impactul cu apa oceanului. Dragon-2 va aduce înapoi pe Pământ experimente științifice, dar și părți ale unui costum de astronaut care trebuie reparate. Pe lângă echipaj, Dragon-2 va putea transporta și provizii și experimente cu o masă totală de 50 de kilograme spre și dinspre stația spațială.


Boeing are o întârziere de câteva luni față de SpaceX, având primul zbor test fără echipaj programat pentru această vară, urmând ca primii astronauți să urce la bordul capsulei CST-100 Starliner (și propulsată de o rachetă Atlas V modificată în acest sens) abia anul viitor. Atât Dragon-2 cât și Starliner vor putea lansa în viitor câte 7 astronauți, marcând astfel sfârșitul monopolului capsulei Soyuz în ceea ce privește lansările de echipaj spre Stația Spațială Internațională.